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La Batalla de Cabo de Palos (1.938). Una olvidada batalla naval de la Guerra Civil.

03 Sep

Como se han cumplido ochenta años del inicio de nuestra última (por el momento) Guerra Civil, he decidido escribir sobre algún acontecimiento que se desarrollase durante esta y fuese poco conocido. Me ha llevado tiempo escogerlo, pero al final, lo he hecho en uno de los ámbitos menos conocidos y estudiados de la contienda: la Guerra Naval. Salvo un libro sobre esa materia escrito por los hermanos Salas Larrazabal, no recuerdo haber visto por las estanterías de bibliotecas y librerías, ningún otro que sobre la guerra en el mar durante la Guerra Civil.Es curioso como permanecen olvidadas y fuera de los libros escolares de texto y de los documentales emitidos por televisión numerosas batallas tanto de la Guerra Civil como de la Segunda Guerra Mundial. El hecho de que estemos siempre estancados en las Batallas de Madrid y El Ebro o en las del Alamein o el Desembarco de Normandía,-por citar sólo dos de cada guerra,- es un hecho absurdo e incomprensible.

A pesar de haber sido la mayor batalla naval de nuestra última Guerra Civil, la Batalla de Cabo de Palos permanece en el olvido. Tuvo lugar en la noche del 5 al 6 de marzo de 1.938, a unas 70 millas de al este del Cabo de Palos, en la costa de la región de Murcia.

Al inicio de la Guerra Civil, la flota de la Marina de Guerra de la República quedó dividida entre los dos bandos. La República conservó la mayoría de los destructores, cruceros ligeros y submarinos, además del acorazado Jaime I, pero los nacionales consiguieron disponer de los dos únicos cruceros pesados que se encontraban en su fase final de construcción: el Canarias y el Baleares, armados con ocho cañones de 203 mm (8 pulgadas) cada uno. Las dos armadas mantuvieron algunas escaramuzas durante la guerra sin que afectaran al curso de esta.

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El crucero nacional Canarias.

A comienzos de marzo de 1.938, la flota republicana recibe la noticia de que el grueso de la escuadra nacional se encuentra en la base de Palma de Mallorca, por lo que el mando decide atacar. El plan original era que en la noche del 5 al 6 de marzo, las tres lanchas torpederas de la armada republicana, escoltadas por una flotilla de destructores hasta la isla de Formentera, hicieran una incursión relámpago en la Bahía de Palma, lanzaran sus torpedos  y escaparan. Mientras, el grueso de la flota republicana,- formada por dos cruceros ligeros, el moderno Libertad y el antiguo Méndez Núñez y cinco destructores-, navegarían en apoyo al nordeste del Cabo de Palos. Pero cuando el plan de operaciones ya estaba en marcha, las lanchas no zarparon desde su base de Portman cerca de Cartagena a causa del mal tiempo, por lo que la flotilla de destructores que debía escoltarlas recibió la orden de unirse al resto de la flota.

Pocas horas antes, en la tarde del 5 de marzo de 1.938 habían zarpado de Palma de Mallorca los tres cruceros nacionales, los dos cruceros pesados Canarias y Baleares y el crucero ligero Almirante Cervera, junto con tres destructores, el Velasco, el Huesca y el Teruel para escoltar un convoy que transportaba material de guerra desde Italia hasta la zona nacional en el sur de la Península y al que recogieron en la isla de Formentera. Al llegar la noche, los tres destructores volvieron a su base de Palma y los cruceros continuaron.

A las 0,36 horas del 6 de marzo, la flota republicana avista inesperadamente a los tres cruceros sublevados a 75 millas naúticas (139 kilómetros) del Cabo de Palos. El destructor republicano Sánchez Barcáztegui lanza dos torpedos, pero falla y la flota nacional se aleja, porque el contraalmirante Manuel Vierna prefiere retrasar el enfrentamiento hasta el amanecer, para poder sacar partido a su superior potencia de fuego y no correr el riesgo de ser torpedeado de nuevo durante la noche. Pero los buques de la República no desisten en su empeño de perseguir al enemigo antes de que amanezca.

Las dos flotas  se vuelven a encontrar alrededor de las 2,15. Los cruceros del bando nacional abren fuego sobre el Libertad a unos 500 metros, y los cruceros republicanos responden al fuego. Pero la falta de experiencia en combate nocturno de ambas tripulaciones hace que ninguno de los fuegos artilleros sea efectivo. Mientras tanto, tres destructores republicanos se aproximan al combate. A unos 300 metros, los destructores  republicanos Sánchez Barcáiztegui, Lepanto y Almirante Antequera lanzan 12 torpedos.

Aproximadamente a las 2,20 horas, dos de los torpedos del Lepanto, impactan en el crucero pesado Baleares, averiándolo gravemente, pues los proyectiles destruyen el depósito de municiones del buque, al impactar entre sus dos torretas, y estalla también la zona central de la cubierta del Baleares, junto con la proa, matando a los tripulantes que allí se encontraban. Los sobrevivientes se concentran en la popa, pues el crucero empieza a hundirse. Mueren todos los jefes y oficiales que se encontraban en el puente de mando, incluido el jefe de la operación, el contraalmirante Manuel Vierna.

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Los otros dos cruceros nacionales se alejan para llevar el convoy a aguas de la Argelia francesa y volver luego a socorrer al Baleares, pero el jefe de la flota republicana, el capitán de corbeta Luis González de Ubieta no sale en su persecución, a pesar de los requerimientos del comisario de la flota Bruno Alonso y, ordena el regreso a la base de Cartagena para evitar tenerse que enfrentar de día con el Canarias, además de que a los destructores ya no les quedaban torpedos.

A las 5,00 horas del 6 de marzo, el crucero Baleares se hunde por completo. Media hora antes, habían llegado los destructores ingleses Boreas y Kempenfelt que intentaron retrasar el hundimiento, pero no lo consiguieron, dedicándose a continuación a recoger a los hombres que nadaban, algunos con graves quemaduras, en un mar de combustible. Rescataron a 435 hombres y desaparecieron 786 (de ellos 31 oficiales, incluido el contralmirante Cervera), trasladando a los supervivientes al Canarias y al Almirante Cervera, que retornaron al lugar de los hechos al amanecer.

Aunque la batalla del Cabo de Palos fue la mayor batalla naval de la guerra civil, con la participación del mayor  número de buques y que culminó con el hundimiento de un importante navío de la escuadra nacional, no tuvo influencia decisiva en el desarrollo de la guerra terrestre ni tampoco afectaría a la superioridad en el dominio de los mares que tenían los nacionales. No obstante, sí supuso un importante estímulo moral en la retaguardia republicana, especialmente tras la desmoralización que había supuesto recientemente la reconquista de Teruel por las tropas nacionales. En premio al servicio prestado, el Gobierno de la República, concedió al capitán de corbeta González de Ubieta, comandante de la escuadra republicana, la Placa Laureada de Madrid.

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 Hundimiento del crucero nacional Baleares.

Para Juan Cervera Valderrama, almirante del bando nacional, las víctimas desaparecidas en el hundimiento del Baleares fueron 741, distribuidas de la siguiente manera:

  • 1 almirante (Manuel de Vierna Belando).
  • 6 jefes.
  • 15 capitanes.
  • 17 oficiales.
  • 10 maquinistas.
  • 27 auxiliares.
  • 3 maestranzas.
  • 4 maestros.
  • 2 capataces.
  • 11 operarios.
  • 5 músicos.
  • 555 marineros.
  • 75 soldados de Infantería de Marina.
  • 8 flechas navales.
  • 1 capellán.
  • 1 encargado de prensa.

 

El capitán de corbeta Luis González de Ubieta (1.899-1.950), comandante de la escuadra republicana.

Fuente:  battlefieldspain.blogspot.com.es/2009/05/cabo-de-palos-6-iii-1938-tanto-aleman.html

              http://www.revistanaval.com/www-alojados/armada/batallas/palos.htm

             geo-historia.com/2012/03/16/la-batalla-de-cabo-de-palos-2/

            https://es.wikipedia.org/wiki/Batalla_del_cabo_de_palos_(1938)

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